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L'événement d'extinction K / T

L'événement d'extinction K / T


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Il y a environ 65 millions d'années, à la fin du Crétacé, les dinosaures, les créatures les plus grandes et les plus redoutables de la planète, se sont éteints en grande quantité, avec leurs cousins, les ptérosaures et les reptiles marins. Bien que cette extinction de masse ne soit pas arrivée du jour au lendemain, sur le plan de l'évolution, elle aurait tout aussi bien pu - quelques milliers d'années après la catastrophe qui avait provoqué leur disparition, les dinosaures avaient été rayés de la surface de la Terre.

L'événement d'extinction crétacé-tertiaire - ou événement d'extinction K / T, comme son nom abrégé en scientifique - a engendré une variété de théories peu convaincantes. Jusqu'à il y a quelques décennies, paléontologues, climatologues et manivelles variées accusaient tout, des épidémies aux suicides ressemblant à des lemmings, en passant par des interventions d'extra-terrestres. Tout cela a cependant changé lorsque le physicien d'origine cubaine Luis Alvarez a eu une intuition inspirée.

Un impact de météore a-t-il causé l'extinction des dinosaures?

En 1980, Alvarez - avec son fils physicien, Walter-émit une hypothèse surprenante à propos de l'événement d'extinction K / T. Avec d’autres chercheurs, les Alvarezes ont étudié des sédiments déposés dans le monde entier à l’époque de la frontière K / T il ya 65 millions d’années (c’est généralement un problème simple qui correspond aux couches géologiques de sédiments dans les formations rocheuses, les lits , etc. - avec des époques spécifiques dans l’histoire géologique, en particulier dans les régions du monde où ces sédiments s’accumulent de manière plus ou moins linéaire).

Ces scientifiques ont découvert que les sédiments déposés à la limite K / T étaient exceptionnellement riches en iridium. Dans des conditions normales, l'iridium est extrêmement rare, amenant les Alvarez à conclure que la Terre avait été frappée il y a 65 millions d'années par une météorite ou une comète riche en iridium. Les résidus d’iridium de l’impact, ainsi que des millions de tonnes de débris provenant du cratère d’impact, se seraient rapidement répandus dans le monde entier; les quantités massives de poussière ont effacé le soleil et ont ainsi tué la végétation dévorée par les dinosaures herbivores, dont la disparition a provoqué la famine des dinosaures carnivores. (On peut supposer qu'une chaîne d'événements similaire a conduit à l'extinction des mosasaures et des ptérosaures géants océaniques tels que Quetzalcoatlus.)

Où se trouve le cratère d'impact K / T?

C’est une chose de proposer un impact météorique massif comme cause de l’extinction K / T, mais c’en est une autre de proposer la preuve nécessaire pour une hypothèse aussi audacieuse. Le prochain défi auquel Alvarezes a été confronté consistait à identifier l'objet astronomique responsable, ainsi que son cratère d'impact, ce qui n'est pas aussi simple qu'on pourrait le penser car la surface de la Terre est géologiquement active et tend à effacer la preuve d'impacts, même importants, de météorites sur cours de millions d'années.

Étonnamment, quelques années après la publication de leur théorie par les Alvarez, les enquêteurs ont découvert les restes enfouis d'un immense cratère dans la région de Chicxulub, dans la péninsule maya du Mexique. L’analyse de ses sédiments a montré que ce gigantesque cratère (plus de 100 milles de diamètre) avait été créé il y a 65 millions d'années et était clairement causé par un objet astronomique, soit une comète, soit un météore, suffisamment grand (de six à neuf milles de large). ) à l'occasion de l'extinction des dinosaures. En fait, la taille du cratère correspondait à l'estimation approximative proposée par les Alvarezes dans leur papier d'origine!

L'impact K / T était-il le seul facteur d'extinction des dinosaures?

Aujourd'hui, la plupart des paléontologues s'accordent pour dire que la météorite K / T (ou la comète) a été la principale cause de l'extinction des dinosaures - et en 2010, un groupe international d'experts a souscrit à cette conclusion après avoir réexaminé un grand nombre de preuves. Toutefois, cela ne signifie pas pour autant que les circonstances ne pouvaient pas exister: par exemple, il est possible que l'impact ait été à peu près concomitant avec une longue période d'activité volcanique sur le sous-continent indien, qui aurait davantage pollué l'atmosphère, ou que des dinosaures étaient de moins en moins diversifiés et mûrs pour l’extinction (à la fin de la période du Crétacé, les variétés de dinosaures étaient moins variées qu’à l’époque mésozoïque).

Il est également important de rappeler que l'événement d'extinction K / T n'était pas la seule catastrophe de ce type dans l'histoire de la vie sur Terre - ni même la pire, sur le plan statistique. Par exemple, la fin de la période du Permien, il y a 250 millions d'années, a été témoin de l'extinction entre le Permien et le Trias, une catastrophe mondiale toujours mystérieuse dans laquelle plus de 70% des animaux terrestres et 95% des animaux marins ont été victimes de kaput. Ironiquement, c’est cette extinction qui a permis de préparer les dinosaures vers la fin de la période triasique - après quoi ils ont réussi à maintenir la scène mondiale pendant 150 millions d’années, jusqu’à la visite malheureuse de la comète Chicxulub.



Commentaires:

  1. Tolmaran

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  6. Calin

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