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Un professeur d'Oxford mêlé au scandale des artefacts bibliques

Un professeur d'Oxford mêlé au scandale des artefacts bibliques



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Un professeur de l'université d'Oxford est accusé d'avoir vendu illégalement de rares fragments de la Bible à une entreprise religieuse américaine controversée.

Dirk Obbink était l'un des professeurs de lettres classiques les plus célèbres au monde, mais il est actuellement la pièce maîtresse d'un scandale majeur après la découverte de preuves à charge dans une enquête menée par le personnel associé au projet Oxyrhynchus Papyri d'Oxford. Le professeur a été accusé d'avoir vendu un certain nombre de fragments anciens à la chaîne américaine d'art et d'artisanat Hobby Lobby, propriété de l'éminente famille chrétienne évangélique Green, qui n'est pas étrangère à la défense de scandales très médiatisés liés à l'achat illégal d'artefacts bibliques. .

Le filet se ferme

Selon un rapport publié dans The Guardian Hobby Lobby, le président Steve Green a déclaré que la famille avait financé le Musée de la Bible de Washington pour 400 millions de dollars en 2017, qui expose entre autres de l'art contemporain représentant l'Apocalypse, « il y a quelque chose ici pour vous, votre famille, votre communauté ». .

Le musée de la Bible, financé par Hobby Lobby, possède de nombreux artefacts bibliques. (Pêcheur / CC BY-SA 4.0 )

L'Egypt Exploration Society (EES), qui gère le projet Papyri, a déclaré que le Musée de la Bible lui avait dit que "11 fragments lui avaient été vendus par Obbink" en deux lots distincts en 2010 et maintenant à la fois l'EES et le personnel du l'université a confirmé qu'Obbink fait actuellement l'objet d'une enquête pour la vente illégale présumée des anciens artefacts bibliques.

Le célèbre conférencier en papyrologie et littérature grecque a précédemment nié les allégations, mais l'EES a déclaré que la révocation d'Obbink en tant que rédacteur en chef du projet Oxyrhynchus Papyri était non seulement due à "l'exercice insatisfaisant de ses fonctions éditoriales" mais également à des "préoccupations" qu'il n'a pas divulguer son implication présumée dans le « marketing » ou la vente des anciens textes bibliques .

Le poisson est sur la berge

Jusqu'à présent, nous avons ce qui semble être le cas net d'un professeur qui a vu un moyen de tripler son fonds de retraite avec un vol et une vente louches, et il a dû se convaincre d'une manière ou d'une autre que ses actions étaient pour le plus grand bien. La plupart des criminels peuvent facilement, et souvent de façon convaincante, justifier leurs actes criminels. Mais là où cette affaire devient vraiment obscure, c'est que dans la déclaration d'EES, ils ont déclaré que les enregistrements de fichiers relatifs aux fragments manquants avaient "été supprimés".

Artefact biblique - Oxyrhynchus Papyrus 24 - Livre de l'Apocalypse 5:5-8. (Primaire / )

Des textes clés qui auraient pu constituer des preuves solides avaient été « pris » sans aucune autorisation préalable de l'EES, et de plus, le rapport indique que dans la plupart des 13 cas, la fiche de catalogue et la photographie sont également « manquantes ». Le Daily Beast a longtemps spéculé sur le lien d'Obbink dans la vente des rares fragments bibliques de l'Évangile de Marc à la puissante famille Green. Ils font référence au fait que Brent Nongbri, spécialiste du Nouveau Testament, a publié un e-mail envoyé par le Musée de la Bible liant Obbink à la vente de celui-ci, ainsi que trois autres fragments d'évangile aux Verts, et ils sont allés jusqu'à publier une copie du contrat. .

Mais il retourne à nouveau

Commentant après la déclaration faite dans le Daily Beast Nongbri de lundi, la vente des manuscrits et la tentative de tout dissimuler en supprimant les enregistrements "est presque incroyable". Selon EES, leurs enquêtes ont déterminé que 13 pièces de la collection du Musée de la Bible sont la propriété légale de la société à but non lucratif et n'appartiennent pas à l'une des plus grandes collections d'antiquités bibliques au monde.

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Evangile de Matthieu écrit en 70 après JC. Copie de 250 après JC. Artefact biblique du projet Oxyrhynchus Papyri. (Saiht / )

Le reportage sur de tels événements déclenche souvent des flammes de colère et de ressentiment à l'intérieur de soi et le but du journaliste objectif est de livrer les faits, sans préjugés émotionnels ni biais, surtout lorsque l'accusé n'a encore été inculpé de rien. Cependant, alors que nous devons à ce stade laisser un peu de mou à Obbink jusqu'à ce qu'il soit inculpé et condamné par un juge du tribunal, devrions-nous faire preuve de la même courtoisie envers la famille Green ?

C'était un faux poisson en caoutchouc tout le long

Leur musée a été un générateur de controverses depuis le premier jour et il a du mal à justifier légalement comment il en est venu à posséder bon nombre de ses acquisitions. En juin 2017, selon le Washington Post, Hobby Lobby a été condamné à une amende de 3 millions de dollars pour avoir importé illégalement « des milliers d'anciens artefacts irakiens ». Émirats arabes et Israël.

Une tablette cunéiforme importée illégalement par Hobby Lobby en 2007. (Bluerasberry / )

Dans les commentaires postérieurs au procès, un porte-parole de Hobby Lobby a déclaré que l'entreprise n'avait commis une erreur qu'en s'appuyant sur des marchands d'artefacts qui ne comprenaient pas comment expédier correctement les articles. Alors disons que l'on accepte que Hobby Lobby blâme tout le monde autour d'eux, comme excuse pour leurs actions, la même acceptation peut-elle être offerte sachant que juste après cet incident, le Musée de la Bible a dû retirer cinq parties fragmentaires des manuscrits de la mer Morte qui ont été découvert plus tard comme étant, selon The Guardian, des « contrefaçons modernes » ?


Hobby Lobby scandale de contrebande

Les Hobby Lobby scandale de contrebande a commencé en 2009 lorsque les représentants de la chaîne de magasins d'artisanat Hobby Lobby ont reçu un grand nombre de bulles et de tablettes d'argile provenant de l'ancien Proche-Orient. Les artefacts étaient destinés au Musée de la Bible, financé par la famille évangélique Christian Green, propriétaire de la chaîne basée en Oklahoma. [1] Le personnel interne avait averti les supérieurs que les articles avaient une provenance douteuse et étaient potentiellement pillés en Irak.

Plusieurs expéditions d'artefacts ont été saisies par des agents des douanes américaines en 2011, déclenchant une lutte de plusieurs années entre Hobby Lobby et le gouvernement fédéral qui a abouti à une affaire de confiscation civile en 2017 États-Unis d'Amérique c. Environ quatre cent cinquante tablettes cunéiformes anciennes et environ trois mille bulles d'argile anciennes. À la suite de l'affaire, Hobby Lobby a accepté de restituer les artefacts et de payer une amende de 3 000 000 $ US. L'Immigration and Customs Enforcement des États-Unis a restitué 3 800 articles saisis dans Hobby Lobby en Irak en mai 2018. [2] En mars 2020, le président de Hobby Lobby a accepté de restituer 11 500 articles en Égypte et en Irak. [3]


Le scandale du lobby des loisirs s'élargit alors que le musée de la Bible admet que le professeur d'Oxford a vendu des papyrus illicites à la famille verte

Le Musée de la Bible a révélé aujourd'hui qu'au moins 13 fragments bibliques de sa collection ont été illégalement vendus par un professeur d'Oxford à la famille Green de Hobby Lobby.

Candida mousse

Getty

En juin, The Daily Beast a rapporté la possibilité qu'un illustre professeur primé de l'Université d'Oxford ait vendu un ancien fragment de l'Évangile de Marc qui ne lui appartenait pas au géant de l'artisanat Hobby Lobby, Inc.

Au moment de l'achat, la famille Green, les propriétaires de Hobby Lobby, prévoyaient de faire don des fragments au Museum of the Bible, l'organisation caritative et le musée basé à Washington qu'ils ont fondé. Des déclarations publiées aujourd'hui par le Musée de la Bible et la Société d'exploration égyptienne révèlent que le fragment de Mark n'était que le début du scandale. Les enquêtes ont révélé que (jusqu'à présent) 13 pièces de la collection du musée sont en fait la propriété légitime de l'Egypt Exploration Society, une organisation à but non lucratif basée à Oxford.

Les artefacts en question sont tous des fragments bibliques et liés à la Bible. 12 ont été écrits sur papyrus et un sur parchemin. En d'autres termes, juste le genre de choses qui correspondent aux intérêts de la Green Family et du Musée de la Bible. Ils font partie de la collection Oxyrhynchus, une vaste collection de fragments d'anciens tas d'ordures de la ville d'Oxyrhynchus (aujourd'hui Al-Bahnasa) en Égypte. La collection a été fouillée à la fin du XIXe et au début du XXe siècle et la majeure partie est maintenant la propriété de l'Egypt Exploration Society, qui agit en tant que conservateur d'une collection basée à Oxford.

Tout cela soulève la question suivante : comment une entreprise basée aux États-Unis et, plus tard, un musée sont-ils devenus en possession de ces artefacts égyptiens antiques ? Selon la déclaration de l'EES, elles « ont été prises sans l'autorisation de l'EES… Onze de ces pièces ont été confiées aux soins du [Musée de la Bible] après avoir été vendues à Hobby Lobby Stores par le professeur [Dirk] Obbink, la plupart en deux lots en 2010. " La déclaration du Musée de la Bible confirme plus directement que les antiquités ont été « vendues illégalement » par un « expert connu ». Un porte-parole du Musée de la Bible a en outre précisé au Daily Beast que sur ces 13 objets, seuls quatre sont la propriété du musée, le reste appartenant à Hobby Lobby dans le cadre de la Green Collection.

L'EES et l'Université d'Oxford ont tous deux confirmé qu'Obbink faisait l'objet d'une "enquête… [pour] la suppression et la vente présumée de textes de l'EES". Entre-temps, l'Université d'Oxford a confirmé qu'Obbink continue d'y être employé. L'université n'a pas été en mesure de dire si Scotland Yard est impliqué ou non.

Sur les 13 objets illicites d'Oxyrhynchus actuellement dans la collection du Musée de la Bible, deux ont été vendus par un autre acheteur. Dans un commentaire en ligne, Mike Holmes, qui dirige l'Initiative des érudits du Musée de la Bible, a déclaré que le deuxième acheteur était « Khader M. Baidun & Sons/Art-Levant Antiquities of Israel. Les circonstances exactes de la façon dont ces deux objets ont été déplacés d'Oxford vers Israël sont inconnues du » Musée de la Bible. La famille Green et Obbink avaient des liens avec la famille Baidun. Obbink possédait autrefois conjointement une société d'antiquités appelée "Castle Folio" avec un homme nommé Mahmoud Elder qui, à son tour, a servi comme officier pour une autre société avec Alan Baidun. De plus, un membre de la famille Baidun a été arrêté en Israël en 2017 à la suite d'enquêtes sur un autre scandale de contrebande d'antiquités impliquant Hobby Lobby. Comme l'a révélé The Daily Beast en 2015, Hobby Lobby a fait l'objet d'une enquête fédérale pour importation illégale d'antiquités illicites en 2011. L'affaire a été réglée en 2017.

En coopérant avec l'EES et en aidant à faciliter le retour des objets volés, il ne fait aucun doute que le Musée de la Bible fait ce qu'il faut ici. Mais il y a encore des questions sur la façon dont quelque chose comme cela s'est produit en premier lieu. L'EES note dans sa déclaration que dans la plupart des cas, non seulement l'objet lui-même a été pris, mais que le catalogue de la fiche d'identification et la photographie manquaient également. Ce n'est que parce que l'EES disposait d'enregistrements de sauvegarde qu'il a pu identifier les textes non publiés manquants. En réponse à ces déclarations, le célèbre spécialiste du Nouveau Testament et papyrologue Brent Nongbri écrit sur son blog que « la vente des manuscrits et la tentative de les dissimuler en supprimant des documents sont presque incroyables ».

Ensuite, il y a la question de l'acheteur, en l'occurrence Hobby Lobby. La facture publiée par le Musée de la Bible en juin ne dit rien sur les origines du fragment de papyrus autre que simplement « Égypte ». C'est légalement insuffisant. Il devrait y avoir une date d'exportation, des documents justificatifs et un historique de propriété. Une enquête de The Daily Beast à Hobby Lobby, en juin dernier, demandant des détails supplémentaires sur la provenance de la vente n'a reçu aucune réponse. Le Musée de la Bible, pour sa part, n'est pas tout à fait clair : tout musée acceptant des dons ou des prêts de sa collection devrait demander une documentation complète sur le statut juridique de l'objet.

Le 16 octobre, une déclaration publiée par l'Institut de recherche textuelle du Nouveau Testament (Institut für Neutestamentliche Textforschung, INTF) a révélé que deux autres papyrus liés à la collection Oxyrhynchus sont entre les mains du collectionneur américain Andrew Stimer. Stimer, un chrétien évangélique, fait partie du même réseau général que la Green Family et a été vu assister à des conférences par Scott Carroll, qui a auparavant supervisé et aidé à amasser la collection de papyrus de Hobby Lobby.

Stimer a déclaré à l'INTF qu'il avait acheté les manuscrits en 2015 à MM Elder de Dearborn, Michigan. M. Elder, a déclaré Stimer, avait acheté les papyrus via une vente privée négociée par Christie's en avril 2014. Apparemment, l'expéditeur des papyrus était un parent d'un industriel de l'Indiana maintenant décédé nommé Rodman Pruitt. Il a affirmé avoir vérifié la provenance auprès de Christie's. Si cela est exact, il semblerait que ce soit le même Mahmoud Elder qui, en 2014, était copropriétaire d'une société de négoce d'antiquités basée à Oxford avec Dirk Obbink appelée Castle Folio.

Lorsque The Daily Beast a contacté Christie's pour obtenir des commentaires, ils nous ont dit que « la documentation de Christie's provenant d'une transaction de vente privée d'un groupe de fragments de papyrus coptes peut avoir été utilisée pour vérifier, de manière inappropriée, la provenance de deux fragments de papyrus différents dans une transaction ultérieure dans laquelle Christie's n'avait aucune implication. En d'autres termes, la provenance a été falsifiée et la documentation de Christie's a été frauduleusement utilisée pour légitimer les fragments de Stimer. Cela soulève à son tour la question de savoir où, s'il a fourni la provenance, Elder a-t-il obtenu les documents frauduleux?

Ce ne serait pas la première fois qu'une vente légitime de Christie's serait utilisée comme couverture pour un artefact paléochrétien illicite. Comme Joel Baden et moi l'avons révélé dans notre livre Bible Nation, la vente d'un fragment de Galates paru sur eBay en 2012 et acheté par la famille Green a été justifiée à plusieurs reprises par le fait qu'il avait été vendu chez Christie's. Christie's m'a dit que Christie's "coopérera étroitement avec toute enquête officielle".

Obbink n'a pas immédiatement répondu aux demandes de renseignements du Daily Beast, mais il y a 18 mois, dans une brève réponse à des courriels, il a déclaré que toute histoire selon laquelle il aurait tenté de vendre un fragment de l'Évangile de Marc à la famille Green « n'est pas vraie ».

Si les allégations sommes vrai, ils révèlent une parfaite tempête de complicité entre le vendeur, l'acheteur et l'institution dans laquelle un universitaire sans scrupules a pu retirer et vendre des artefacts historiques de valeur, un acheteur était prêt à détourner le regard sur des questions de provenance et de propriété légitime et un musée a échoué faire preuve de diligence raisonnable lors de l'acceptation de dons.

Nongbri a ajouté qu'il s'agissait peut-être d'une « mise en garde » à propos de superstars universitaires comme Obbink. « Il semble y avoir eu très peu de surveillance de Dirk Obbink par Oxford, l'AHRC, l'EES ou quiconque avant que ce scandale n'éclate… l'EES a admis que Dirk Obbink gardait des papyrus dans son bureau personnel (prétendument l'endroit où il était aussi colporter des manuscrits). Même les « génies » ont besoin d'être surveillés.

Quant au Musée de la Bible, qui est juridiquement distinct de Hobby Lobby et n'a pas été impliqué dans l'achat de ces papyrus, on ne sait pas quelles en seront les retombées. Jill Hicks-Keeton, professeure adjointe d'études religieuses à l'Université d'Oklahoma et co-éditrice de Le Musée de la Bible : une introduction critique, m'a dit "C'est une mauvaise nouvelle [pour le Musée de la Bible] - pire pour Obbink, dont les références académiques sont souvent invoquées par les défenseurs du MOTB comme preuve de la légitimité du musée. La disgrâce d'Obbink devrait soulever de sérieuses questions dans tous nos esprits au sujet du Musée de la Bible. Le principal parmi les miens est la raison pour laquelle son directeur de la Scholars Initiative publie les preuves. Si le Musée de la Bible utilise cette nouvelle pour se distancier publiquement du scandale, il faut se méfier. Steve Green est toujours le président de son conseil d'administration… Le Musée prend-il vraiment ses distances par rapport à son passé et trace-t-il une nouvelle voie, ou se contente-t-il de faire la lumière sur certains scandales pour donner l'apparence d'une réforme ? »


Selon un rapport, tous les manuscrits de la mer Morte du Musée de la Bible sont faux

En 2009, le président de Hobby Lobby, Steve Green, a commencé à acquérir une collection de 16 manuscrits de la mer Morte pour son musée de la Bible, une institution tentaculaire à Washington, DC qui cherche à offrir une expérience immersive et personnalisée avec la Bible et son impact continu. sur le monde qui nous entoure.”

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Le musée a ouvert ses portes en 2017 et peu de temps après, des doutes ont commencé à planer sur l'authenticité de ses manuscrits de la mer Morte. Cinq ont été confirmés comme faux. Et maintenant, rapporte Michael Greshko pour National Geographic, une étude commandée par le musée est parvenue à une conclusion encore plus accablante : « aucun des fragments textuels de la collection des manuscrits de la mer Morte du Musée de la Bible n'est authentique ».

Une équipe de chercheurs indépendants a compilé le rapport avec le financement du musée. L'enquête, dévoilée lors d'une récente conférence universitaire, a duré six mois et a vu les rouleaux contestés subir un examen avec une batterie de technologies de pointe, notamment des microscopes 3D, la microscopie électronique à balayage et des tests microchimiques.

Le rapport ne met pas en doute l'authenticité des manuscrits de la mer Morte détenus par le Musée d'Israël à Jérusalem. Ces artefacts sont parmi les reliques les plus précieuses du monde antique, découverts pour la première fois en 1947 dans une grotte à Qumran, près des rives de la mer Morte. Datés d'il y a environ 2 000 ans, la plupart des rouleaux ont été écrits en hébreu, bien que certains aient été rédigés en araméen et en grec.

Aujourd'hui, ils survivent principalement sous forme de milliers de petits fragments. Les rouleaux sont généralement divisés en trois catégories en fonction de leur contenu : biblique (copies des livres de la Bible hébraïque), apocryphes (manuscrits d'œuvres qui n'étaient pas inclus dans le canon biblique juif) et sectaires (commentaires bibliques, textes liturgiques, et écrits apocalyptiques, entre autres).

Au cours des années 1950, selon Greshko, un marchand d'antiquités nommé Khalil Iskander Shahin ou « Kando » a commencé à acheter des fragments de manuscrits de la mer Morte aux Bédouins locaux et à les vendre à des collectionneurs. En 2002, l'arrivée de 70 nouveaux articles a insufflé une nouvelle étincelle sur le marché. Selon la rumeur, la famille Kando vendait des reliques longtemps cachées dans un coffre-fort en Suisse.

Green s'est procuré ses manuscrits de la mer Morte dans cette collection “post-2002”. En 2016, d'éminents experts bibliques ont publié un livre sur 13 des fragments du musée, s'appuyant sur des analyses savantes mais pas sur des tests scientifiques, rapporte Sarah Cascone de Actualités artnet. Le nouveau rapport suggère que ces experts ont été dupés par des contrefaçons modernes.

Plusieurs éléments de preuve clés ont orienté les enquêteurs vers leur conclusion. Les véritables manuscrits de la mer Morte, par exemple, sont fabriqués à partir de parchemin tanné ou légèrement tanné. Les pièces du musée ont été écrites sur du cuir, provenant peut-être de chaussures ou de sandales anciennes.

« Après 2 000 ans, le cuir et le parchemin se ressemblent beaucoup », raconte Colette Loll, fondatrice d'Art Fraud Insights et chef de l'équipe d'enquête. Actualités artnet. "Jusqu'à ce que vous fassiez une analyse à fort grossissement, ainsi qu'une analyse chimique et élémentaire, vous ne pouvez vraiment pas faire la différence."

Les fragments avaient l'éclat cireux de la véritable caractéristique des manuscrits de la mer Morte qui provient de la dégradation du collagène dans le parchemin ancien. Mais les tests ont révélé que la brillance visible parmi les collections du musée n'était pas le résultat d'une décomposition naturelle, les fragments semblent avoir été trempés dans une substance de couleur ambrée, peut-être de la colle de peau d'animal. De plus, un examen attentif a montré que de l'encre s'était accumulée dans les fissures du cuir, suggérant que le matériau n'était pas nouveau lorsque les inscriptions ont été peintes.

Tous les 16 fragments, dit Loll dans un communiqué, présentaient des caractéristiques suggérant qu'il s'agissait de contrefaçons délibérées créées au XXe siècle dans le but d'imiter d'authentiques fragments de manuscrits de la mer Morte.

Retracer la provenance des contrefaçons et qui en est responsable dépasse le cadre de la récente enquête. Mais Loll raconte Actualités artnet qu'il existe "un nombre limité de revendeurs dont les mains ont touché ces fragments de manuscrits de la mer Morte post-2002".

Ce n'est pas la première fois que Hobby Lobby est impliqué dans un scandale d'antiquités. En 2018, la chaîne d'art et d'artisanat a renvoyé 4 000 artefacts - dont des tablettes cunéiformes - en Irak après que le ministère américain de la Justice a déposé une plainte alléguant que les objets avaient été introduits en contrebande dans le pays. L'année dernière, Hobby Lobby a déclaré qu'il restituerait 13 fragments de textes anciens à la suite d'une enquête qui a révélé qu'un professeur de l'Université d'Oxford avait volé les artefacts et les avait vendus à la chaîne. Les textes ont été conservés au Musée de la Bible, qui a collaboré à l'enquête avec l'Egypt Exploration Society, une organisation à but non lucratif basée à Londres.

Le musée est actuellement fermé en raison de la crise des coronavirus avant sa réouverture, sa collection de “scrolls” sera retirée de la vue. Mais de nouvelles révélations sur les contrefaçons ont une signification au-delà du musée lui-même, soulevant des questions sur l'authenticité de l'intégralité des rouleaux post-2002.


Un érudit d'Oxford a-t-il secrètement vendu un fragment de la Bible à une famille de lobbyistes ?

L'antiquité du premier siècle fait partie d'une collection à Oxford, mais des documents suggèrent qu'elle a été vendue par un professeur.

Candida mousse

Fred de Noyelle / Godong

Il y a un peu plus d'un an, The Daily Beast a publié un article demandant si l'un des plus anciens passages des évangiles avait été trouvé dans un dépotoir ou si un éminent érudit faisait passer un artefact comme provenant de cette découverte légendaire. Maintenant, l'érudit impliqué dans sa "découverte" a été accusé d'avoir vendu secrètement des morceaux de l'une des collections de manuscrits anciens les plus célèbres au monde, qui se trouve à Oxford, à la famille évangélique Green de Hobby Lobby.

L'année dernière, l'Egyptian Exploration Society (EES), l'organisation à but non lucratif propriétaire de la collection Oxyrhynchus papyri déposée à la Sackler Library University d'Oxford, venait d'annoncer une nouvelle découverte et publication : une ère commune de la fin du IIe ou du début du IIIe siècle. fragment du premier chapitre de l'évangile de Marc. C'était une annonce énorme : les érudits possèdent très peu d'exemplaires anciens du Nouveau Testament, ainsi, tous les fragments nouvellement découverts des premiers siècles de l'ère commune sont intrinsèquement importants et intrinsèquement précieux.

La découverte a été entourée de controverse car malgré son annonce comme « nouvelle », les universitaires connaissaient ce fragment depuis plus de cinq ans. Il avait été mentionné en relation avec des représentants de la Green Family, les propriétaires de Hobby Lobby et les fondateurs du Museum of the Bible, à Washington, D.C. L'année dernière, l'EES a déclaré sans équivoque que le papyrus n'avait jamais été à vendre. Si c'était vrai, nous et d'autres avons demandé, comment tant de personnes de la famille Green ont-elles eu connaissance de ce fragment et pourquoi pensaient-elles l'avoir acquis ?

Michael Holmes, directeur du Museum of the Bible's Scholar's Initiative, a lancé une accusation choquante : l'un des universitaires impliqués dans la publication originale du fragment, l'éminent spécialiste d'Oxford Dirk Obbink, semble avoir vendu un papyrus ayant appartenu au EES à Hobby Lobby en 2013. Pour être clair, selon l'accusation, Obbink s'est présenté comme le propriétaire du fragment Mark et l'a vendu ainsi que d'autres fragments à Hobby Lobby pour un montant non divulgué.

Obbink n'a pas répondu aux courriels ou aux appels téléphoniques de The Daily Beast, mais il a précédemment nié avoir vendu le fragment.

Dans un communiqué, EES a déclaré qu'il "travaillait à clarifier" si les papyrus EES "ont été vendus ou proposés à la vente à Hobby Lobby ou à ses agents, et si oui, quand et par qui. Cela peut prendre un certain temps, et à moins que de nouvelles preuves n'apparaissent, nous ne pouvons rien dire de plus. Nous examinerons la question plus avant avant de publier d'autres commentaires. »

Donc, pour l'instant, il n'est pas clair si les accusations entourant le fragment sont enracinées dans une violation éthique ou une sorte de malentendu.

Des rumeurs sur l'existence de ce fragment ont circulé depuis février 2012, lorsque, lors d'un débat avec le célèbre érudit agnostique Bart Ehrman, le critique de textes évangéliques Dan Wallace a annoncé qu'il avait vu un « fragment de Mark du premier siècle ». Wallace a indiqué que sa source pour la datation du manuscrit était « un papyrologue de haut rang ». Lorsque d'autres chercheurs ont demandé à voir le manuscrit, Wallace a indiqué qu'il n'était pas en mesure de commenter davantage, déclarant peu de temps après le débat qu'il avait signé un accord de non-divulgation.

Au cours des années suivantes, un certain nombre d'autres érudits évangéliques ont suggéré qu'ils avaient vu le même papyrus en personne mais qu'ils n'avaient pas pu en discuter davantage. Pour les observateurs savants, la simple mention des NDA suggérait que les fragments appartenaient à la famille Green, les propriétaires de Hobby Lobby et, à la fin des années 2000 et au début des années 2010, les collectionneurs de manuscrits bibliques les plus actifs au monde. Aucune collection autre que la Green Collection n'exigeait que les universitaires signent des NDA.

Au cours de nos recherches sur Bible Nation avec mon co-auteur Joel Baden, nous avons interrogé Steve Green, PDG de Hobby Lobby, sur la marque du premier siècle. Il nous a dit: "À un moment donné, c'était comme si c'était un élément que je voulais poursuivre." Tout cela semblait suggérer que le fragment avait été acquis par la famille Green, comme le croyait Wallace. Dans une interview à la National Conference on Christian Apologetics, tournée sur un téléphone portable et publiée sur YouTube, Scott Carroll, l'ancien directeur des collections de la Green Collection, a déclaré à l'apologiste chrétien Josh McDowell qu'il avait vu le fragment pour la première fois sur la table de billard. dans le bureau du papyrologue américain d'Oxford Dirk Obbink. Cela suggérait qu'Obbink pourrait être le «papyrologue très respecté» qui avait dit à Wallace que le fragment était du premier siècle. Lorsque l'EES a publié son fragment de Mark en 2018, Wallace a confirmé qu'il s'agissait du même fragment qu'il avait vu plus de six ans plus tôt, mais a déclaré qu'il avait été mal daté. Comme Elijah Hixson l'a noté dans un article sur Evangelical Textual Criticism, il y avait encore beaucoup de questions sans réponse.

Hier, sur son blog, le célèbre papyrologue et spécialiste du Nouveau Testament Brent Nongbri a publié un e-mail envoyé par Holmes aux membres d'un panel de conférence qui doit se réunir en novembre à San Diego. Dans l'e-mail, Holmes a écrit que « Prof. Dirk Obbink a vendu [le fragment de Marc] et trois autres fragments prétendument anciens de l'Évangile à la Green Collection. Les autres fragments étaient un fragment de Luc (publié avec le fragment de Marc dans The Oxyrhynchus Papyri, vol. 83 [2018]), et des fragments des évangiles de Matthieu et Jean (qui semblent également appartenir à l'EES) . Dans l'accord qu'il a signé avec les Verts, Holmes écrit : "Obbink a clairement affirmé… qu'il était le propriétaire de la propriété qui y est décrite". Un contrat d'achat rédigé signé par Obbink et un représentant (actuellement) inconnu de « Hobby Lobby, Inc. » était joint à l'e-mail. Holmes a confirmé au Daily Beast que le document est authentique. Il n'y a aucune preuve suggérant qu'EES était complice de la vente.

Étant donné que dans le passé, la famille Green a fait l'objet d'une enquête et a conclu un accord avec le gouvernement fédéral pour trafic d'artefacts illicites, il convient de noter que Hobby Lobby avait autorisé les fragments à rester sous la « garde à vue d'Obbink pour recherche et publication » et ainsi, tout en ils ont reçu le titre de ces fragments, ni la famille Green, ni le Musée de la Bible (à qui Hobby Lobby a régulièrement fait don de ses artefacts) n'en ont jamais pris possession physique. Dans le passé, Hobby Lobby était connu pour acheter des manuscrits qu'il ne pourrait jamais posséder physiquement. Dans ce cas, le contrat rédigé précisait que l'acheteur recevrait les manuscrits après publication.

On ne sait pas exactement combien la famille verte a payé pour les papyrus qu'elle n'a jamais reçus. En 2003, un fragment de papyrus de l'Évangile de Jean connu sous le nom de P39 a été vendu aux enchères chez Sotheby's pour 400 000 $. À un moment donné, il est devenu une partie de la Green Collection, bien que l'on ne sache pas combien ils l'ont payé. Les nouveaux fragments ne sont pas aussi attrayants visuellement que P39 mais il y en a quatre (un formulaire pour chaque évangile canonique), il est donc probable que la famille Green ait payé sept chiffres pour eux.

Il y a un an, dans une brève réponse à des courriels, Obbink a déclaré que toute affirmation selon laquelle il aurait tenté de vendre le fragment de Mark aux Verts « n'est pas vraie ». Le Daily Beast a contacté Hobby Lobby, mais n'a pas obtenu de réponse.

L'allégation selon laquelle Obbink aurait tenté de vendre des papyrus appartenant à l'EES à un collectionneur privé est choquante à plusieurs niveaux. Obbink est un illustre papyrologue et classiciste. Il a longtemps été rédacteur en chef de la collection Oxyrhynchus à l'Université d'Oxford, est professeur à l'Université d'Oxford et a remporté une « subvention de génie » MacArthur, qui s'accompagne d'un prix considérable de 500 000 $.

Si c'est vrai, l'histoire pourrait remettre en question la provenance d'autres artefacts médiatiques avec lesquels Obbink a été impliqué au cours de la dernière décennie. Par exemple, en 2014, Obbink a annoncé la découverte de certains fragments perdus de Sappho, dont la provenance a fait sourciller la communauté savante. Ont-ils été légalement acquis et vendus ? Il y a deux autres éléments (noircis) répertoriés sur le contrat rédigé entre Obbink et Hobby Lobby, quels sont ces éléments ? Qu'en est-il de l'intégrité de la collection Oxyrhynchus ? Obbink a-t-il tenté ou réussi à vendre d'autres papyrus ? Y a-t-il d'autres acheteurs ? D'autres manuscrits ont-ils été vendus à Hobby Lobby ? Des textes appartenant à la CEE ont-ils réellement quitté Oxford ?

Roberta Mazza, une papyrologue qui travaille sur l'éthique de la transparence des manuscrits depuis 2014, date à laquelle les fragments de Sappho ont été découverts, a déclaré qu'elle n'était "pas surprise" par cette nouvelle.

Nongbri a déclaré au Daily Beast, "les preuves actuellement disponibles suggèrent que [Obbink] vendait à la fois une propriété qu'il ne possédait pas et utilisait également sa réputation de papyrologue respecté pour gonfler artificiellement la valeur de ces objets en affirmant qu'ils étaient tous du "premier siècle". Papyrus chrétiens. Appeler ces actions contraires à l’éthique serait un euphémisme. »

Théoriquement, si Obbink était impliqué dans la datation initiale du fragment de papyrus au premier siècle tout en soupçonnant qu'il s'agissait du deuxième ou du troisième siècle, il aurait alors artificiellement gonflé sa valeur scientifique et financière pour son propre bénéfice. Bien sûr, il pourrait aussi s'agir d'une simple erreur.

Nongbri added that if either Museum of the Bible or Hobby Lobby have any other invoices for antiquities involving Obbink they should release them so that “we can get a sense of the scale of the problem.” He noted that the invoice says nothing about the origins of the papyrus fragment other than just “Egypt.” As he put it: “No export date. No prior history of ownership. Amazing.” Hobby Lobby should have asked for more information. (An inquiry to Hobby Lobby about additional provenance details did not receive an immediate response).

For the field of papyrology this may be a moment of reckoning. Nongbri told me, “If this isn’t a one-off thing, and there are more records of sales, it becomes harder to believe that other scholars who work closely with Dirk Obbink didn’t know this kind of thing was going on.” Regardless of the scale of the problem, and even if this is all a big misunderstanding, the fact that it could happen at all demonstrates that there is a need for greater transparency in the administration of shared intellectual and cultural heritage. Buyers need to be vigilant about asking for proper documentation of the provenance of antiquities and institutions need to carefully oversee the management and administration of their collections.


The secret of Sant’Ambrogio

The convent of Sant’Ambrogio had a secret. At first, Katharina had no idea what this might be. But three months after she entered the convent on March 27, 1858, she knew that something that “frequently occupied the community” had been kept from her. Through her conversations with the madre vicaria, she became aware of the existence of “some kind of secret.” “She led me to understand that the father confessor had decided it was not yet time to reveal it to me.” She soon sensed this was somehow connected with “influences of a supernatural kind,” but comforted herself with the thought that “such naïve souls” as her new Roman sisters could more easily obtain their spiritual edification from those miraculous tales than from abstract theological tracts.

Of course, had she been able to interpret Reisach’s cryptic remarks, she might have been forewarned about this, as Katharina remarked self-critically in her Erlebnisse. Before she entered the convent, the cardinal had explained to her that in a southern country such as Italy one was frequently confronted with unusual or supernatural occurrences. “Strange and remarkable things might take place around her.” The Italians’ lively characters would make things seem very different from what she was used to, coming from cool, rationalist Germany. But in a place like Rome, where a “living faith grasps and maintains everything with a freshness and strength that we Germans can hardly conceive of . . . there also exist struggles and temptations quite alien to our experience.” Reisach had warned Katharina not to let herself “be unsettled or disturbed by such things.”

The cardinal’s words reveal his own enthusiasm for Latin European sentimental forms of Catholic devotion, and his rejection of an Enlightened, rational religious practice that was common in Germany. He was particularly fascinated by transcendental religious phenomena: in every single hour he was prepared for manifestations of the Sacred, especially in Rome. There was no doubt in his mind that “poor souls,” the spirits of the dead, could take up contact with this world from the other side at any time. So the princess saw nothing unusual in the fact that the refectory readings in Sant’Ambrogio often mentioned “ecstasies, miracles and apparitions.” Admittedly, she criticized these readings for overstimulating the imagination of her fellow nuns, and would have preferred solid “religious instruction.” This might have imparted the necessary basic Christian knowledge that the nuns of Sant’Ambrogio were wholly lacking — as the princess soon noticed. But, following Reisach’s advice, she put their enthusiasm for supernatural religious phenomena and miracles down to their southern mentality and their lack of educational achievement. At first, she didn’t see anything dangerously heretical. And her new father confessor, Padre Peters, managed to allay the princess’s “first serious concerns.”

However, the nuns were still hiding something from her: they would stop talking abruptly when Katharina approached them they would slip into a Roman dialect that the princess didn’t understand they dropped obscure hints.

It was only after she was admitted as a novice on September 29 that Padre Peters and Cardinal Reisach were finally prepared to come clean and lift the veil of secrecy. They had kept from her the fact that the founder of the Franciscan community of Sant’Ambrogio, Mother Agnese Firrao, had been condemned as a false saint by the Roman Inquisition, and sent into exile. They evidently feared that this revelation would have kept the princess from entering the convent.

This secret was the first point of Katharina’s denunciation. She complained that despite her conviction, Agnese Firrao was still being honored as a real saint in Sant’Ambrogio. The nuns, and in particular Padre Peters, had played down the implications of the Holy Office’s verdict on their mother founder. Once Katharina had become a novice, they referred to Firrao in her presence as La Beata Madre and venerated her as a saint, even though the Church stipulated that this kind of cult was only for people it had officially beatified. “They showed me her scourges, and other instruments of mortification, and told me of the three pounds of raw flesh that fell from the Mother after a single flagellation. They always praised her extraordinary virtue,” the princess noted in her report. “In this convent they don’t even blush when they proclaim the holiness of Sister Maria Agnese she surpasses almost all other saints.”

In Sant’Ambrogio, the Inquisition was criticized for having passed a clearly wrong judgment when it found Agnese Firrao guilty of false holiness. According to Katharina, the nuns regarded numerous items owned by their “saint” as contact relics: clothes, embroidery, and in particular three portraits done in oils. The confessors were working on a “saint’s life” of Firrao, which would be read aloud to the community once it was finished. The founder’s prayers, mottoes, letters, and messages had been painstakingly collected. On high feast days, “poems were recited, glorifying the blessed Maria Agnese, depicting her surrounded by angels, and nuns who had passed on.” On these occasions, “words of praise for the current madre vicaria were put into the mouth of the ‘Beata Madre,’ calling her ‘her joy, her treasure, the brightest of her stars.’”

Hubert Wolfis Professor of Ecclesiastical History at the University of Muenster in Germany, and has been awarded a number or prizes, including the Leibniz Prize of the German Research Foundation (DFG), the Communicator Prize, and the Gutenberg Prize. An internationally renowned scholar of the history of the papacy, he is the author of The Nuns of Sant’Ambrogio.

Featured image: St Peter’s Basilica, by Ed Brambley. CC-BY-SA-2.0 via Flickr.


Biblical Artifacts Had Questionable Provenance

This week, the EES said the 13 éléments “were taken without authorization,” and 11 ended up in the care of the Museum of the Bible “after being sold to Hobby Lobby Stores by Professor [Dirk] Obbink, most of them in two batches in 2010.” (Two items were sold by another buyer.) Obbink, who has previously denied the allegations, has been banned from accessing EES archives.

Along with the artifacts, identifying materials such as catalog cards and photographs of text also disappeared. Through backup records, the EES was able to identify what was missing.

Les Museum of the Bible, saying it purchased the artifacts “in good faith,” confirmed the items were “sold illegally” to them by a “known expert.” Four of the items are currently property of the museum, and the rest belong to Hobby Lobby as part of its Green Collection. Although the artifacts weren’t on display, some were part of a traveling exhibit before the museum opened.

Steve Green, president of Hobby Lobby, founded the Museum of the Bible in 2017 as a charitable organization to engage people with God’s Word. Within just a decade, he built one of the world’s largest private collections of biblical artifacts.

Jeff Kloha, the museum’s chief curatorial officer, says, “We have collaborated with EES in the investigation, have shared all relevant documentation with them, and will continue to assist them in recovering other items that may have been removed without authorization from their holdings.”

The EES expressed gratitude for the museum’s cooperation with acknowledging the items’ ownership and arranging their return. The Museum of the Bible provided EES with photos of its entire collection, allowing the group to research other items that might have gone missing.

According to a museum spokeswoman, former employees accepted those fragments at a time before the museum established tougher policies for assessing provenance. “Since then,” says Heather Cirmo, “Museum of the Bible curators and registrars began rigorously reviewing all acquisitions and researching documentation and dealers, with special attention on antiquities, items that may originate in modern conflict zones, and agents who are now known to [have] sold items of questionable origin or authenticity.”

Antiquities Buyers Must Proceed With Caution

These latest allegations in the antiquities world reveal a perfect storm of complicity between seller, buyer, and institution,” says biblical scholar Candida Moss, co-author of Bible Nation: The United States of Hobby Lobby.

Museums are obligated to perform “due diligence” with acquisitions, experts say. Documentation should include the item’s export date, ownership history (provenance), and supporting paperwork. Les invoice that the Museum of the Bible released in June for the Mark fragment simply said “Egypt,” which is insufficient.

Jill Hicks-Keeton, a religious studies professor who co-edited The Museum of the Bible: A Critical Introduction, calls these latest revelations “bad news” for the Museum of the Bible and “worse for Obbink, whose scholarly credentials are often raised by [museum] advocates as evidence of the museum’s legitimacy.” She adds that the scandal “should raise serious questions in all of our minds about the Museum of the Bible,” including why it is releasing this evidence.


Forget Art and Gems, Thieves Make Discreet Millions at the Library

Last September, New York City’s Swann Galleries were advertising the sale of an invaluable piece of Spanish and Mexican history: a 500-year-old letter involving Hernán Cortés, the Spanish military leader and colonizer. The letter was expected to sell for somewhere between $20,000 and $30,000 until a group of academics intervened. Reuters reports that the letter was one of a cluster of Cortés documents that had been stolen out of the National Archive of Mexico (AGN) and put up for sale. What’s even more shocking is that this is not the first time that important and valuable pieces of history have been stolen from a national archive, prominent library, or museum and ended up on the block at a prominent auction house.

The thefts would have gone unnoticed had it not been for the investigations of amateur sleuths and professional academics María Isabel Grañén Porrúa, a scholar of Spanish colonial books, Michel Oudijk, a Dutch philologist at the National Autonomous University of Mexico, and María del Carmen Martínez, a Cortés scholar at the University of Valladolid in Spain. The suspicions of the group were aroused when a sudden flurry of Cortés papers emerged on the market in 2017. Grañén and Oudijk contacted Mexican antiquities authorities in 2018 and 2019 but when no action was taken by the government, they took matters into their own hands.

Together with Martínez, whose research involved taking thousands of photographs of AGN manuscripts, and the genealogical resources of the Church of Jesus Christ of Latter-day Saints they were able to trace the origins of 10 manuscripts that had come up for auction. The Mexican Foreign Ministry and U.S. Department of Justice are currently working together to repatriate the 10 missing manuscripts. Currently none of the auction houses involved—which include Swann, Bonhams, and Christie’s—have disclosed the names of buyers or sellers (as is common practice for auction houses) but it’s likely that the US government will subpoena this information as part of their investigation. At this point it should become clear who was responsible for surgically removing the documents from their bindings at the AGN and passing them on to other vendors. Grañén told Reuters, “We are very worried, not just by this theft, but also about all the other robberies and looting of national heritage.”

Sadly, this is anything but a one off.

In April 2020, Pennsylvania archivist Gregory Priore was ordered to three years home confinement and 12 years of probation for stealing more than $8.1 million worth of rare books and material from the Carnegie Library of Pittsburgh. Before his arrest, Priore had worked at the library for 30 years as an archivist and the sole manager of the William R. Oliver Special Collections Room. Over the course of nearly 25 years Priore stole roughly 320 items from the library, badly damaging many atlases and folios in the process. Priore would hide the items in manila envelopes or larger items but sometimes he simply hand-carried rare books out of the building. He would then deliver the objects to John Schulman, the proprietor of Caliban’s book shop and an occasional expert on PBS’s Antique Roadshow, who would sell them.

The thefts were discovered as part of a routine insurance appraisal conducted in 2017. Some of the more valuable items stolen included a 400-year-old Bible (later located in a museum in the Netherlands), a first edition of Isaac Newton’s Philosophiae Naturalis Principia Mathematica (since recovered), and a still-missing German version of Maximilian, Prince of Wied’s, Travels in the Interior of North America, which was valued at $1.2 million. Police called it the largest antique book art theft in the world. Alexander P. Bicket, the Allegheny County judge who presided over the trial, told Priore and Schulman that they had betrayed their professions and the library, he further indicated that had it not been for the coronavirus pandemic he would have sentenced them to time in prison.

The University of Oxford has also found itself embroiled in scandal. On March 2, 2020, student newspaper the Oxford Blue reported that Dr. Dirk Obbink, a MacArthur grant-winning associate professor in papyrology and Greek literature, was detained by Thames Valley Police in connection with the disappearance of papyrus fragments out of the University’s Sackler Library. It is alleged that priceless ancient papyri from the Oxyrhynchus Collection, which were housed at the Sackler and owned by the Egypt Exploration Society, had been sold to Hobby Lobby Inc. and the Museum of the Bible in Washington, D.C.

As was the case with the recent Cortés papers, the unprovenanced character of the papyri in Museum of the Bible’s collection was first revealed by academics, who lobbied authorities and the Museum to reveal the origins of many of the items in their collection. In June 2019, a redacted contract, allegedly between Obbink and Hobby Lobby, for fragments of the four Gospels was released by the Museum of the Bible prompting the EES to review its holdings. It subsequently emerged that many other papyrus fragments in the 5000-piece collection were also missing.

Most of the items absent from the Sackler are early Christian papyri or fragments of the Bible, while a spokesperson for Museum of the Bible refused to disclose how much Hobby Lobby had paid for the artifacts, Dr. Carl Graves, director of the EES, has described them as “priceless and irreplaceable.” A statement posted on the Egypt Exploration Society website in February 2021 revealed that the Museum of the Bible fragments had been repatriated to Egypt and that the police investigation into their unauthorized removal was ongoing. Dr. Obbink is no longer employed by the University of Oxford and does enjoy any of the privileges of emeritus status. Obbink has denied any wrongdoing.

What makes the unauthorized removal of unstudied papyri or other unpublished documents from libraries so devastating is the impact that it has on our knowledge of the past. Brent Nongbri, a professor at MF Norwegian School of Theology, Religion, and Society and one of those to draw attention to the Oxyrhynchus thefts, told The Daily Beast “unpublished materials stolen from libraries and museums can fly under the radar on the market much more easily, since most of the academic community is unaware of the existence of unpublished pieces.” It’s less risky for the thief but “it’s the unpublished and unstudied pieces that have the most to teach us.” In the case of the Oxyrhynchus papyri, he said, the impact is huge. “As far as I know, some 120 papyri, all of them unpublished, were missing about 40 have been recovered from American collectors. The contents of half of these have been identified, and they are all Christian (or possibly Jewish) literary texts. All told, about 160 Christian literary texts from Oxyrhynchus have been published. The EES hasn't revealed the content of the 100 other missing pieces, but if that pattern holds, we may be talking about a loss of as much as 20% of the total number of Christian books found at Oxyrhynchus.”

When items go missing from public libraries or national archives, it’s not unusual for the theft to turn out to be an inside job. This was the case for the U.S. National Archives (then called the National Archive and Records Administration) in 2002 when Shawn Aubitz, a curator at the Archival Operations Branch in Philadelphia, was arrested for stealing hundreds of documents. The theft was discovered when an eagle-eyed National Park Service employee saw items up for sale on eBay. Aubitz subsequently served 21 months in a federal prison. In 2003 Samuel R. Berger, a former national security adviser during the Clinton administration, repeatedly removed classified documents from the National Archives: he did a hundred hours of community service and was fined $50,000. These are just two cases involving the National Archives, but there are many more. In 2008 Paul Brachfeld, then inspector general of the archives, told Smithsonian Magazine, “If I come to the National Archives today and I have larceny in my blood, I can probably walk out and make some good money.”

On other occasions it is emboldened experts, like East Coast map dealer Edward Forbes Smiley, who are to blame. Smiley sold his wares privately and was only discovered when a quick-thinking librarian found an X-Acto blade on the floor of the Beinecke, Yale University’s rare book and manuscript library. He was caught with seven maps on him, including a 500-year-old example worth more than $150,000. After Smalley was arrested, five other prestigious libraries realized that they had been robbed of nearly $3 million worth of maps. Smiley served 42 months and was released in January 2010.

The recent thefts from the National Archive of Mexico (AGN) highlight the vulnerability of public collections, archives, and university libraries. Even the community of experts who are charged with conserving, curating, and studying these artifacts have, Steve Twomey has put it sometimes failed “to treat rare collections as community property instead of as a cultural ATM.” The solution is not only the introduction of additional security and surveillance methods (such as those Yale introduced after the Smiley affair), but a shift in how libraries and institutions regard their experts. Greg Priore was the sole manager of the Collections room from which he stole others were archivists, experts, or scholars who were implicitly trusted with valuable artifacts and had free rein in valuable collections.

Given how often it is that volunteers accidentally stumble across stolen material, the real worry is how many national archives are plundered without anyone noticing and how few questions are asked when artifacts reach auction houses. The Cortés papers and missing Oxyrhynchus pieces were identified because of academic intervention. While some auction houses report items they suspect are stolen, others don’t seem to be asking enough questions or, worse, ignoring the problem entirely. In the meantime, national archives are being plundered for personal profit.


Hobby Lobby faces another Bible artifacts scandal

Renowned classics professor Dirk Obbink is accused of stealing and selling as many as 11 ancient Bible fragments to Hobby Lobby. The Egypt Exploration Society, which manages Oxford University’s Oxyrhynchus Papyri project, said Monday the arts and crafts retailer bought the fragments in two batches back in 2010.

How did Hobby Lobby get involved? The Green family, which owns Hobby Lobby and also founded the Museum of the Bible, has gathered one of the largest sets of Bible antiquities in the world. In 2017, the U.S. government ordered Hobby Lobby to pay a $3 million fine for illegally importing thousands of artifacts from Iraq. Last year, the museum pulled five Dead Sea scrolls from display after acknowledging they were forgeries.

Dig deeper: From the WORLD Magazine archives, read senior reporter Emily Belz’s report on the Museum of the Bible and smuggled artifacts.

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Onize is WORLD's Africa reporter. She is a World Journalism Institute graduate and earned a journalism degree from Minnesota State University-Moorhead. Onize resides in Abuja, Nigeria.


Dirk Obbink's ancestors were originally from the Netherlands, later immigrating to the United States. [ citation requise ] Obbink's father Jack was director of the Federal Housing Administration office in Omaha his mother worked for the state government. [3] He attended high school in Lincoln, Nebraska, [4] and took a BA in English at the University of Nebraska-Lincoln in 1979, before earning an MA in Classical Studies and Papyrology there in 1984. [ citation requise ] In 1987, he received his PhD in Classics at Stanford University with his 1986 dissertation entitled Philodemus, De Pietate I. [5]

After an assistant professorship at Columbia University in New York in 1995, Obbink was appointed to the post of Lecturer in Papyrology and Greek Literature in the Faculty of Classics at Christ Church, Oxford University [6] and was appointed the head of the Oxyrhynchus Papyri Project. The Oxyrhynchus Papyri are a large collection of ancient manuscript fragments discovered by archaeologists at an ancient rubbish dump near Oxyrhynchus in Egypt. They include thousands of Greek and Latin documents, letters and literary works. [7] In addition, from 2003 to 2007, Obbink was a faculty member at the University of Michigan, as a professor of classical studies and the Ludwig Koenen Collegiate Professor of Papyrology. [8]

From 1998 to circa 2015, Obbink was the Director of the Imaging Papyri Project at Oxford. This project is working to capture digitised images of Greek and Latin papyri held by the Ashmolean Museum (the Oxyrhynchus Papyri), and the Bodleian Library and the Biblioteca Nazionale in Naples (the carbonized scrolls from the Villa of the Papyri at Herculaneum), for the creation of an Oxford bank of digitised images of papyri. The newly digitised versions of the literary texts will be published. [9] An international team of papyrologists combine traditional philological methods with more recent digital imaging techniques. They have made accessible heavily damaged texts from the ancient world, many of which had been regarded as being irretrievably lost. In this way the damaged texts of the Oxyrhynchus Papyri and the Villa of the Papyri can now be read for the first time.

Obbink has made significant contributions in the fields of ancient literature, society and philosophy. He is familiar with the poetry of Sappho or Simonides discovered in the Egyptian Oxyrhynchus papyri, as he is with the technical-philosophical writings of the Epicurean Philodemus, the text of which he helped recover from the carbonized papyrus rolls discovered in The Villa of the Papyri at Herculaneum. [dix]

In 2001, Obbink was awarded a MacArthur Fellowship for his work on the papyri from Oxyrhynchus and Herculaneum. In May 2007, the Katholieke Universiteit Leuven awarded him an honorary doctorate. [1] [10]

In March 2010, Obbink appeared in Channel 4's series Alexandria: The Greatest City, presented by Bettany Hughes. In the programme he talked about the ancient Library of Alexandria. He also featured briefly in the 2015 BBC documentary Love and Life on Lesbos with Margaret Mountford, in which he showed Mountford a papyrus brought to him by an anonymous private collector in 2012 and that is now believed to be a manuscript copy, executed in about A.D. 200, of a poem written by Sappho in c. 600 B.C. [11]

In August 2016 the Egypt Exploration Society (EES) decided not to reappoint Obbink a general editor of the Oxyrhynchus Papyri series, stating this was “because of unsatisfactory discharge of his editorial duties, but also because of concerns, which he did not allay, about his alleged involvement in the marketing of ancient texts.” [12] In May 2018 Obbink and Daniela Colomo published the papyrus fragment P.Oxy. 5345 in volume LXXXIII of the Oxyrhynchus Papyri series of the Egypt Exploration Society. [13] This fragment contained portions of six verses from the first chapter of the Gospel of Mark, and was designated P >> 137 in the standard classification of New Testament papyri. Obbink and Colomo dated it to the later second or earlier third century, but rumours of its content, provenance and date had been widely discussed since 2012, fuelled by an ill-advised claim [14] by Daniel B. Wallace in 2012 that a fragmentary papyrus of Mark had been authoritatively dated to the late first century by one of the world's leading paleographers, and might consequently be the earliest surviving Christian text.

Following publication in 2018, the Egypt Exploration Society, the owners of the papyrus fragment, released a statement [15] clarifying both the provenance of the fragment and Obbink's role in the circumstances of misleading information subsequently emerging on social media. The EES stated that the text in the fragment had only been recognised as being from the Gospel of Mark in 2011. In an earlier cataloguing in the 1980s by Revel Coles, the fragment had been described as 'I/II', which appeared to be the origin of the much discussed assertions of a very early date. In 2011/2012 the papyrus was in the keeping of Obbink, who had shown it to Scott Carroll, then representing the Green Collection, in connection with a proposal that it might be included in the exhibition of biblical papyri Verbum Domini at the Vatican during Lent and Easter 2012. It was not until the spring of 2016 that the EES realised that the rumoured "First Century Mark" papyrus that had become the subject of so much speculation was one and the same as their own fragment P.Oxy. 5345, whereupon Obbink and Colomo were requested to prepare it for publication.

In June 2019, the Egypt Exploration Society released a further statement [16] following the publication by Professor Michael Holmes of the Museum of the Bible of a contract between Obbink and Hobby Lobby dated 17 January 2013 for the sale of a number of fragmentary texts, one of which Holmes identified as P.Oxy. LXXXIII 5345. The Egypt Exploration Society reaffirmed its previous statement that this fragment had never been offered for sale by the EES, while offering the clarification that, in that statement, they had "simply reported Professor Obbink's responses to our questions at that time, in which he insisted that he had not sold or offered for sale the Mark fragment to the Green Collection, and that he had not required Professor Wallace to sign a Non-Disclosure Agreement in relation to such a sale".

In the July/August 2019 issue of Le christianisme aujourd'hui, Jerry Pattengale wrote an article in which he published for the first time his own perspectives on the 'First Century Mark' saga. Pattengale stated that he had been present with Scott Carroll in Obbink's rooms in Christ Church, Oxford in late 2011, when the P >> 137 fragment was offered for sale to the Museum of the Bible, which Pattengale then represented. Also offered for sale were fragments of the Gospels of Matthew, Luke and John, all of which Obbink had then proposed as likely to be of a second century date, while the Mark fragment was presented as more likely first century. According to Pattengale, he had undertaken due diligence in showing images of the four fragments to selected New Testament textual scholars, including Daniel B. Wallace – subject to their signing non-disclosure agreements in accordance with Obbink's stipulations and the purchase was eventually finalised, with the fragments agreed to remain in Obbink's possession for research prior to publication. It was not until a gala dinner in November 2017, celebrating the opening of the Museum of the Bible, that Pattengale realised that the First Century Mark fragment had been the property of the Egypt Exploration Society all along, and consequently had never legitimately been offered for sale. [17]

In October 2019, the Egypt Exploration Society announced that twelve papyrus fragments and one parchment fragment were being returned to them by the Museum of the Bible, which acknowledged that the fragments belonged to the EES. The Museum of the Bible stated that eleven of these pieces had come into their possession after having been sold to Hobby Lobby by Obbink in two batches in 2010. [18] [19] [20] The other two pieces are reported to have been bought from a dealer based in Israel. [21] The EES said that the corresponding catalogue card and photograph for most of these thirteen items were also missing from the EES collection, and that they were only able to identify the missing items because backup copies of the catalogue cards and photographs had been made. The EES is continuing to check its collection for any more items that may have been taken without permission. [18] These thirteen items are:

  • P.Oxy. inv. 39 5B.119/C(4–7)b: Genesis 5
  • P.Oxy. inv. 20 3B.30/F(5–7)b: Genesis 17
  • P.Oxy. inv. 102/171(e): Exode 20–21
  • P.Oxy. inv. 105/149(a): Exode 30.18–19
  • P.Oxy. inv. 93/Dec. 23/M.1: Deuteronomy
  • P.Oxy. inv. 8 1B.188/D(1–3)a: Psalms 9.23–26
  • P.Oxy. inv. 16 2B.48/C(a): Sayings of Jesus
  • related to P.Oxy. inv. 101/72(a): Romains 3
  • P.Oxy. inv. 29 4B.46/G(4–6)a: Romains 9–10
  • P.Oxy. inv. 106/116(d) + 106/116(c): 1 Corinthiens 7–10
  • P.Oxy. inv. 105/188(c): Quotation of Hebrews
  • P.Oxy. inv. 3 1B.78/B(1–3)a: Scriptural homily
  • P.Oxy. inv. 8 1B.192/G(2)b: Acts of Paul (parchment)

Since June 2019, Obbink has had his access to the EES collection removed, and as of October 2019 [update] he is under investigation by Oxford University for removing texts belonging to the EES from university premises. [19] [20]

In a statement to the Waco Tribune-Herald, Obbink denied all accusations of wrongdoing and claimed that documents linking him to the sale of the papyrus fragments were forgeries deliberately intended to damage his reputation and career. [22] In October 2019, Obbink was suspended from his role at Christ Church, Oxford. [2]

In November 2019, the chairman of the Egypt Exploration Society stated that 120 pieces had been discovered to be missing from the EES collection of Oxyrhynchus papyri, including the thirteen items from the Museum of the Bible and another six items now in the collection of Andrew Stimer in California. Both the Museum of the Bible and Stimer have agreed to return the pieces to the EES. [23] The alleged thefts of these items were reported to the Thames Valley Police on 12 November 2019. Obbink's arrest by officers from Thames Valley police was reported on 16 April 2020 in student newspaper The Oxford Blue. [12] [24]

In June 2021 the Museum of the Bible stated it was suing Obbink for £5 million. Hobby Lobby, the company behind the Museum, alleges that Obbink sold fragments of papyrus and ancient objects stolen from an Oxford University collection in seven private sales between 2010 and 2013, worth a total of $7,095,100. [25]


Museum of the Bible says Oxford professor sold stolen biblical papyrus fragments

RNS — As many as 17 ancient Bible fragments that Hobby Lobby’s owner, billionaire Steve Green, bought for the Museum of the Bible were apparently stolen by a world-renowned Oxford University professor, the museum has acknowledged.

The acknowledgment builds on a slow drip of revelations over the past two years regarding the problematic origins of many of the antiquities stored in the museum, located just south of the National Mall in Washington, DC. The museum, which opened nearly two years ago, was created by the Green family at a cost of $500 million.

The biblical fragments belong to a British nonprofit, the Egypt Exploration Society, and were apparently sold in batches between 2010 and 2013. It was unclear on October 15 whether any charges will be filed in the case.

The fragments in question include four New Testament papyri that were bought by Hobby Lobby in 2013 from Oxford Professor Dirk Obbink but remained in the possession of the Egypt Exploration Society’s collection, where Obbink was apparently studying them. Another 11 Old and New Testament fragments Obbink sold to Hobby Lobby are in the museum’s collection in Washington, along with two additional fragments that came from another antiquities dealer, the Israeli Baidun family, but also belong to the society.

“We have collaborated with EES in the investigation, have shared all relevant documentation with them, and will continue to assist them in recovering other items that may have been removed without authorization from their holdings,” Jeffrey Kloha, chief curatorial officer at the Museum of the Bible, said in a statement.

The latest revelations about the origins of the Museum of the Bible holdings follow a pattern of questionably sourced antiquities.

Last year, the museum acknowledged that five Dead Sea Scroll fragments it had on display were forgeries and pulled them from a display case.

The museum also returned a medieval New Testament manuscript to the University of Athens after learning the document had been stolen. And in 2017, Hobby Lobby agreed to return nearly 4,000 artifacts to Iraq after they were found to have been looted from Iraqi archaeological sites.

“The Green family bought an enormous amount of material really, really quickly,” said Candida Moss, a biblical scholar at the University of Birmingham, England, and co-author of “Bible Nation: The United States of Hobby Lobby.“

The buying spree, which began in 2009, included some 40,000 items, many of which Hobby Lobby donated to the museum it created for a tax break.

In recent years, the museum has worked to ensure that it properly reviews the provenance, or origins, of all the items in its collection.

The revelations concerning the most recent batch of fragments came about in June when the Egypt Exploration Society published a story about a late second- or early third-century fragment of the first chapter of the Gospel of Mark in its collection.

The publication was important since there are very few early copies of the New Testament and Mark is considered the earliest of the four gospels.

But researchers at the Museum of Bible thought that Mark fragment belonged to its collection and produced a contract showing that Hobby Lobby bought the fragment in 2013 from Obbink (though it did not have physical possession of the fragment). The museum declined to say how much Hobby Lobby paid for any of the fragments.

That spurred the society to investigate what else Obbink, a US native who won a MacArthur Foundation “genius” grant, may also have sold to Hobby Lobby in his capacity as general editor of the Oxyrhynchus Papyri. (Oxyrhynchus, now called Al-Bahnasa, is a city in Egypt where archaeologists found a massive garbage heap with thousands of ancient biblical fragments.)

The society said it has banned Obbink from access to its collections and in a news release thanked the museum for its cooperation. Religion News Service was unable to contact Obbink for comment.

“The Board of Trustees of the MOTB has accepted the EES claim to ownership of the thirteen pieces identified to date, and is arranging to return them to the EES,” the release added.

Asked if there were possibly more pieces that Hobby Lobby bought from Obbink, Mike Holmes, director of the Museum of the Bible Scholars’ Initiative, said there was a small chance.

“The museum made available to EES photographs of everything we have and they are comparing them to their records,” said Holmes. “They found these 13. Is it possible they might turn up a few more? It’s possible. Who knows?”

Holmes said the 13 fragments in the museum’s collection were never exhibited, although a few of them were part of traveling exhibits before the museum opened.

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